Sander Leenders, Managing director Energie+, Nederland & België, bij Essent

Begin 2017 maakte Sander Leenders de carrièreswitch van Unilever naar Essent, waar hij Managing Director werd van de innovatiegerichte Business Unit Energie+ voor Nederland en België.

Voor veel FMCG-professionals ligt een carrièreswitch naar de energiesector niet direct voor de hand. Toch zette jij begin dit jaar de stap van Unilever naar Essent.

“Ja, dat voelde als afscheid van mijn eerste grote liefde. We hebben in veertien jaar heel veel samen meegemaakt – marketing, sales, category management, people management, binnen- en buitenland… Ik zal altijd een plekje in mijn hart houden voor Unilever. Maar op een gegeven moment wilde ik het zweet weer onder de oksels voelen. Daarom ben ik naar andere sectoren gaan kijken. Wanneer je vanuit dat perspectief het nieuws volgt, valt het op dat energie eruit springt qua ontwikkelingen. Als er iets fast-moving is, is het deze sector. Op een heel andere manier dan FMCG en Retail, maar hier worden op dit moment de kaarten geschud. Je kunt hier op dit moment het verschil maken, en dat spreekt mij aan.”

Energie is veel in het nieuws, maar vooral om het gebruik van fossiele brandstoffen terug te dringen. Hoe zie jij de rol van Essent daarin?

“Op Nederlandse bodem is Essent een van de aanvoerders van de energietransitie en in België zijn we een challenger die de markt in beweging brengt. Voor beide markten is het sleutelwoord Energie+. Dat wil zeggen: duurzame, energie-gerelateerde producten en diensten. En met duurzaam bedoel ik zowel milieubewust, als commercieel verantwoord. De slimme thermostaat Nest is een veelgenoemd voorbeeld, maar denk ook aan warmtepompen, isolatie of zonnepanelen. Er komen steeds meer mogelijkheden bij. Het is prachtig om bij te kunnen dragen aan het terugdringen van de carbon footprint. De uitdaging voor ons is om deze innovaties niet als losse, eenmalige producten in de markt te zetten, maar een langdurige partner te blijven voor onze klanten. En ik krijg van Essent de kans om die proposities voor Energie+ te ontwikkelen en een volwaardige business te bouwen.”

Wat is de rol van digital in jullie visie op de energietransitie?

“De hoofdrol, zou ik zeggen! Met Nest hebben we een teen in het water, maar nu consumenten zelf energie gaan opwekken breekt het echt los. We gaan naar decentrale netwerken waar mensen hun energie en opslagcapaciteit met vrienden of buren delen. Daarvoor zullen de komende jaren in het E+ domein allerlei digitale toepassingen ontstaan. Ook de definitieve doorbraak van E-mobility is hierbij een sleutelfactor. Er is bijna dagelijks nieuws over elektrische auto’s en laadinfrastructuuroplossingen. Ook hierin zullen we met Essent nieuwe proposities gaan ontwikkelen. We zitten vol in de transitie waarbij Essent een digitale leverancier wordt die consumenten slimme, digitale en duurzame oplossingen biedt om energie efficiënter te gebruiken en het werk en leven makkelijker te maken.”

De missie is helder! Hoe was je landing bij Essent?

“Heel positief. Dat komt allereerst door het enthousiasme vanuit de hele organisatie om van Energie+ een succes te maken. Dat merk je op alle lagen en in alle teams. Ik had direct een volle agenda omdat iedereen kennis wilde maken. Ten tweede blinkt Essent uit in de LEAN-methodiek. Ook als executive werd ik meteen in een onboardingproces meegenomen, wat mij enorm hielp om het bedrijf en de structuren te leren kennen.”

Hoe past deze stap in jouw carrièrestrategie?

“Essent ontpopt zich van een operationeel, technisch-subliem bedrijf tot een commercieel, consument-georiënteerde onderneming. De drive om een klantgerichte organisatie te worden is enorm. Of dat nu B2C, B2B of B2B2C-klanten zijn, thuis of op kantoor. Mijn FMCG-opvoeding betekent dat ik gewend ben klantgericht te denken en commercieel te reageren, en dat is hier nu sterk van toegevoegde waarde. Tegelijkertijd kan ik mijn rugzak vullen met allerlei andere bedrijfskundige aspecten. Het bestuurlijke is daar een belangrijk aspect van. Waar ik voorheen dichter op de operatie zat, leer ik hier leading through others. Ik ben voorzitter van de Raad van Toezicht van onze servicebedrijven en ik zit in het Leiderschapsteam van Essent. Ook het spel met overheden, NGO’s en subsidies is nieuw voor mij. En last but not least, mijn rol met Energie+ is veel strategischer. Dit is een greenfield wat nog ontgonnen moet worden, ik mag zelf de bouwplannen maken. Kortom: ik leer enorm veel en krijg veel vrijheid. Dat past ook bij mijn levensmotto: make a difference, and do you it your way.”

Heb je in de paar maanden dat je hier zit al iets bereikt waar je trots op bent?

“Zeker, vergis je niet in het tempo, dat ligt hier enorm hoog! Highlights zijn het strategisch plan voor Energie+ dat we hebben opgesteld, dat we Energie+ ook intern verder op de kaart is gezet en dat ik nu een professioneel team aan het installeren ben om de ambities waar te maken. En natuurlijk de recente overname van isolatiebedrijf Isoprofs.”

Waarom nemen jullie servicebedrijven over?

“Het is goed om te weten dat we bij Essent niet worden afgerekend op omzet, maar op winst. De ambitie voor Energie+ is om binnen vier jaar een verdubbeling onder de streep te realiseren. Om dat mogelijk te maken, hebben we een Make/Buy/Partner-strategie. In de eerste plaats is er ruimte voor groei via onze eigen servicebedrijven, bijvoorbeeld door productinnovatie en cross- en upselling. Daarnaast kunnen we uitbreiden naar nieuwe domeinen door middel van strategische acquisities. En tot slot werken we aan strategische partnerships met grote bedrijven die in de basis niet concurrerend zijn, maar complementerend hetzelfde doel nastreven. Denk bijvoorbeeld aan specialisten op het gebied van big data algoritmen, e-mobility, flexibility en domotica. Wij nemen het initiatief om dit soort partnerschappen op te zetten, om samen het domein Energie+ te ontginnen.”

Waar krijg jij energie van?

“Dat ik mag werken aan een greenfield binnen een corporate, en de mensen waar ik dat mee mag doen, zowel bij de servicebedrijven als bij Essent. We zijn echt aan het pionieren: de kaart is nog niet getekend. De impact die je hier op dit moment kunt maken is onvoorstelbaar. Het gaat niet over één of twee procent groei; binnen afzienbare tijd is Energie+ de core van heel Essent. Ik bouw op dit moment met veel plezier een krachtig kernteam om die ambitie waar te maken. Dat betekent dat ik topprofessionals aanneem in rollen die voor ongeveer 60 procent vastliggen. De rest van de functie zullen ze zelf vormgeven. Do it your way!”